Por un error Excel ha dañado información de 27 genes humanos al convertirlos en fechas

Hay decenas de miles de genes en el genoma humano: minúsculos giros de ADN y ARN que se combinan para expresar todos los rasgos y características que nos hacen únicos a cada uno de nosotros. 

A cada gen se le asigna un nombre y un código alfanumérico, conocido como símbolo, que los científicos utilizan para coordinar la investigación. 

Pero durante el año pasado, se ha cambiado el nombre de unos 27 genes humanos, todo porque Microsoft Excel siguió interpretando mal sus símbolos como fechas.

El problema no es tan inesperado como parece. Excel es un gigante en el mundo de las hojas de cálculo y los científicos lo utilizan regularmente para realizar un seguimiento de su trabajo e incluso realizar ensayos clínicos. 

Pero su configuración predeterminada se diseñó teniendo en cuenta aplicaciones más mundanas, por lo que cuando un usuario ingresa el símbolo alfanumérico de un gen en una hoja de cálculo, como MARCH1, abreviatura de » Membrane Associated Ring-CH-Type Finger 1 «, Excel lo convierte en una fecha: 1-mar.


Se trata de datos extremadamente frustrantes, incluso peligrosos y corruptos que los científicos tienen que revisar a mano para restaurarlos. 

También está sorprendentemente extendido y afecta incluso al trabajo científico revisado por pares. Un estudio de 2016 examinó los datos genéticos compartidos junto con 3597 artículos publicados y descubrió que aproximadamente una quinta parte se había visto afectada por errores de Excel.

«Es muy, muy molesto», dijo a The Verge Dezső Módos, biólogo de sistemas del Quadram Institute en el Reino Unido . 

Módos, cuyo trabajo consiste en analizar datos genéticos recién secuenciados, dice que los errores de Excel ocurren todo el tiempo, simplemente porque el software es a menudo lo primero que se tiene a mano cuando los científicos procesan datos numéricos. 

“Es una herramienta muy extendida y si eres un poco analfabeto computacional, la usarás”, dice. «¡Durante mis estudios de doctorado yo también lo hice!»

Hasta ahora, los nombres de unos 27 genes se han cambiado así durante el año pasado, dijo Elspeth Bruford, coordinadora de HGNC, a The Verge, pero las pautas en sí no se anunciaron formalmente hasta hace unas semanas.

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